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無線辨識系統 開啟「即時年代」 P.86

無線辨識系統 開啟「即時年代」 P.86

2004-02-26 16:19

近來資訊界掀起了一陣熱衷射頻無線辨識系統(RFID︶的投資風潮,許多人視之為往後五年間最具廣大市場潛能的新科技。究竟一個小小的無線通訊識別技術為什麼會讓大家如此興奮呢?

其實,射頻無線辨識系統的原理,與在一般零售商店或百貨公司出納櫃檯前的商品掃瞄器(Bar Code Scanner)並沒有太大的不同,惟一的區別是商品掃瞄器只能在很近的距離,而又沒有掃瞄障礙的情況下掃瞄,而且只能辨別掃瞄產品的類別,而不能辨識每一個個別產品; 所以這種系統只能用來記錄零售產品的銷售情形,但無法追蹤產品從製造完成到行銷、以至零售的供應鏈(Supply Chain)流程。

RFID的基本構想,是以能穿越直線障礙物的無線電波,來識別帶有更詳細貨品信息的標準無線標籤。任何貨品的流向,不論是從製造商到批發商、以至零售商,甚至外銷到世界各地,都可以因為RFID標籤的標準化,而被精確而即時的掌握。如此一來,僅是因精簡庫存而省下來的費用就非常驚人,換句話說,RFID有把產品流程完全自動化的潛能!難怪全世界的大製造廠都非常重視,因為善加利用這個科技的企業,可能在產品成本上一舉擊敗競爭對手,而取得攸關成敗的上風。

例如,法國世界級的輪胎大廠米其林(Michelin),每年光是花在庫存上的費用就達十億美元,如果RFID可以節省他們一○%的庫存,每年就可以節省一億美元!世界最大的零售連鎖商威名百貨(Wal-Mart)、美國國防部、英國的超市連鎖商德斯高集團(Tesco PLC),也都不約而同地要求最大的產品供應商,在兩年內將其產品RFID化。美國著名的國際數據公司(IDC) 預測,以RFID為主的零售供應鏈市場,將在二○○八年達到十三億美元,其中製造大廠與國際行銷大廠將成為最主要的初期客戶。

其實RFID是一個老掉牙的技術,遠在二次世界大戰時就被用來追蹤飛機的行蹤;美國高速公路收費站所使用的無線自動收款系統,也是利用貼在汽車上的無線標籤,在通過收費站時將車子的識別帳號輸進電腦。不同的是,如果要把這種技術推廣到每一個個別商品都可以使用的層次上,那麼無線標籤的製造成本必須降到○.五美元左右,而且還必須能夠在各種不同的天氣與製造環境下生存。

RFID的市場大抵來說可以分成下游的RFID晶片、標籤與中游的偵測器(Reader),以及上游的RFID系統軟件和RFID信息傳輸網路,雖然一般都認為RFID市場前景可期,甚至可能成為往後五年最具潛力的新科技,但是它成熟的時機非常難以預測,主要因為RFID系統需要多種上、下游產品的密切結合,它距離大規模的實際應用可能尚需數年之久;RFID市場在往後兩年會進入早期的測試應用階段,真正的大規模應用可能是○六年以後的事了。因此,許多這方面的早期投資,極有可能因為市場成熟期的延後而導致虧損。

台灣的科技業者,在投入RFID IC市場之前應「戒急用忍」,看準在RFID無線標籤標準化以後再全力以赴,因為高檔的RFID IC進入量產的時機尚未成熟;再者,RFID的上游軟體系統市場早被大型的軟件系統公司把持,而下游被動式(passive)RFID標籤最大的市場在於以製造業以及國際行銷大廠的供應鏈為主,而控制這些量產產品的廠商大都集中在台海兩岸。

換句話說,最早期的RFID客戶,事實上是像鴻海、廣達與宏碁等製造大廠,或像戴爾(Dell) 與威名等直銷零售廠商,或像新力(Sony)與日立(Hitachi)等消費電子大廠,IBM和荷蘭大廠飛利浦(Philips)最近宣布要共同發展RFID,飛利浦還表示要在高雄的封裝廠率先使用RFID技術,就是這種趨勢的一個例子。

放眼世界,台海兩岸的世界性製造代工地位,大家有目共睹,台灣如果能善用兩岸代工的人脈與產業生態,亟有可能先發展出世界級的RFID供應鏈系統,進而逐步奪取其他RFID相關市場。重要的是,必須先以PC(個人電腦)、PDA(個人數位助理)、手機以及平面液晶電視(LCD TV)等大型製造業的製造鏈自動化為主,來發展下游的RFID IC與偵測器市場,同時尋求以結盟的方式,像與SAP、IBM、BEA或甲骨文等世界應用軟體大廠簽約合作,以台海兩岸代工的主導地位,迫使這些軟體大廠為台灣的中、下游RFID產業催生。

事實上,我們從RFID的發展所看到的正是一個嶄新「即時時代」(Real Time Enterprise) 的前奏,在這個新時代裡,生活中許多看似瑣碎卻又相連的信息,已逐步地緊密自相結合,就好像人腦與身體各器官的配合,藉著網狀的神經系統,不斷地即時傳遞信息並自動採取必要的行動。

RFID的應用並不侷限在製造業的自動化而已,因為RFID袖珍IC的種類與功能會與日俱增,漸漸地被廣泛應用在辦公大樓、醫院、公路、工廠,以RFID原理製造的奈米晶片甚至可以進入人體內,用來偵測和提供日常生活所需的即時信息。試想,世界如果布滿了這麼多智慧型的偵測器,可以隨時隨地向你報告或傳送你想知道的訊息,這不就是即時時代的社會嗎?

我們距離科幻電影裡想像中的高度資訊運作已然不遠,試想,當你正開車趕往一個重要的約會,卻碰到預想不到的車禍塞車時,如果塞車訊息可以即時傳送到車上的GPS系統,使車子自動改變行車方向,並發出電子信件給正在等候的人,通知對方到達時間可能延誤;又如,救護車在飛馳市區的當兒,若街道紅綠燈的交通系統可以因救護車上的RFID標籤改變而暢行無阻。甚至有一天,你可以有一個完全為興趣量身訂做的電視節目表,音樂也可以按你的喜好安排,隨著每天的行程需要,即時傳送給你……。

美國聯邦通訊委員會(FCC)在○三年底決定為發展精靈公路(Smart Highway)保留特定電訊波段,因此可自動向汽車駕駛人傳送訊號,以減少美國每年所發生的六百萬次車禍。從技術的角度來看,我們已經有能力發展上述產品與附帶的服務,尚待開發的只是生產成本、系統整合與市場推展的問題,而欲達成這個願景,就一定要推展目前網路基礎設備上尚未開發完整的即時連線軟體,如此才能把不同的資訊內容在連線網上傳送,而這可能就是下一階段的資訊革命!

當即時時代的科技被應用在傳統的設計、製造以及供應鏈時,靠著RFID晶片不斷地提供物品的供求訊息、寬頻無線網路的連接與網站即時軟件的報導,就成了下一代的「即時供應鏈」系統。美國通用汽車公司資訊長(CIO)洛夫施貞達 (Ralph Szygenda)估計,使用即時供應鏈系統可以把一輛雪佛蘭(Chevy)轎車的設計與製造過程,從現在的五年周期縮短到兩年,在目前時間就是金錢的年代,這個差別不可謂不大。

長遠來看,RFID的研發最後終將帶動一個全新的即時時代,在這個新的時代裡,RFID無線標籤將會變成日常生活裡不可缺少的一部分。

吳錦城目前為Acopia Networks董事長。早期畢業於新竹交大,後赴美創立Arris網路公司,被美商Cascade公司以1.5億美元收購;後來又創立箭點通訊,被美商思科以57億美元的天價收購;之後加入思科擔任副總裁,並於2002年1月初三度創業成立Acopia公司。
e-mail: chengw@acopianet.com

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