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它逆向拚「低速」 變全球物聯網新星

Sigfox共同創辦人暨技術長克里斯塔福.弗爾泰(左二),將以台灣為重要據點啟動亞洲布局。右二為優納比(UnaBiz)總經理邱賞恩。

勵心如、吳靜芳

科技線上

攝影/吳東岳

1058期

2017-03-30 11:04

Sigfox是法國最紅的物聯網新創公司,法國總統親自造訪,還吸引國際企業注資逾三億美元。然而,在這速度為王的年代,它的成功崛起,竟來自創辦人一個「不求快」的逆向思考。

去年十一月,法國總統歐蘭德特地來到距離首都巴黎一個多小時航程的南方小城拉貝格(Labge)。當Sigfox創辦人克里斯塔福.弗爾泰(Christophe Fourtet)熱情洋溢地向歐蘭德述說願景時,大力提倡創新的歐蘭德驕傲地宣布,「我們看到法國經濟未來環境的助力!」

讓法國總統如此樂觀的原因,是占地十公頃、自二○○九年於拉貝格創建的「物聯網谷」(IoT Valley)。這個仿矽谷新創環境的育成園區,匯聚法國最具潛力的物聯網新創公司,背後最大的推手,不是政府,正是法國最火熱的物聯網網路供應商「Sigfox」。

創立滿七年, Sigfox已成為物聯網技術協定大戰的一方之霸,吸引英特爾、三星押注,五輪募資金額高達三.○九億美元(約新台幣九十三.二億元)。 Sigfox未公開自己的估值,但是公開數據指出,一六年十一月進行E輪融資時,估值為六.三七億美元,雖然距離獨角獸的十億美元估值門檻尚有差距,但不僅美國科技新創媒體《VentureBeat》以法國物聯網獨角獸形容Sigfox,稱其「為渴望全球新創英雄的國家帶來希望」; 法國政府推動新創產業發展計畫「La French Tech」官網也將Sigfox列於獨角獸行列,讓「高盧雄雞」一躍成為科技新創國際舞台的鎂光燈焦點。

Sigfox不只在歐美備受矚目,去年年中,它還宣布進軍台灣。弗爾泰解釋,台灣是Sigfox亞洲布局計畫中的重要國家,因為「台灣知道怎麼設計系統,也有歐洲所沒有的電子產品製造、生產經驗以及環境,這些對Sigfox來說非常重要。」

該公司在台運營商優納比(UnaBiz)總經理邱賞恩野心勃勃地說,要在今年夏天完成六都網路鋪建,讓Sigfox覆蓋台灣六五%人口,明年第二季更要覆蓋九五%以上台灣人口。

 

走一條相反的路 用低速網路 解決成本痛點


為了解Sigfox為何與眾不同,《今周刊》特別專訪今年五十七歲的Sigfox創辦人弗爾泰。 在Sigfox成立前,他在摩托羅拉(Motorola)、飛思卡爾(Freescale)等企業的電磁通訊部門任職二十多年,大半人生奉獻給通訊業。「我從年輕時就在廣播通訊、無線通訊技術公司工作,甚至我還是小孩的時候,就試著製作對講機及廣播系統。」他回憶。

二十多年來,他認為通訊產業就是要扮演「增加連結」的角色,電話是純粹以聲音溝通,後來發展成高速網路,但「從小頻寬發展到大頻寬很不容易,有很多技術上的改變。」因此物聯網發展始終受限於成本,弗爾泰觀察到這一點,並開始思考如何解決難題。

「為什麼不回到過去,資料傳輸速率很低的時代?」弗爾泰採取逆向思考:「我確信很多應用會需要低速,以求更好效率。」因此,○八年,弗爾泰朝向與主流市場追求更大頻寬完全相反的方向開發,他採用已問世數十年的無線電訊號技術加以開發,創造日後Sigfox受追捧的「超窄頻(UNB)低功耗廣域網路(LPWAN)」技術,可滿足低功耗、低成本、遠距離、大量連結的聯網應用。

弗爾泰比喻,「就像是送上太空的『旅行者一號』(無人太空探測器),功率只有幾毫瓦特(milliwatts),比手機訊號還弱,幾乎等於沒有,但訊號卻可以從太空傳輸到地球,傳得很遠。」

逆向思考為他帶來了豐碩的成果與專利,他毅然離開飛思卡爾決定創業。○九年遇到Sigfox另一位創辦人樂摩恩(Ludovic Le Moan)。樂摩恩是連續創業家,多次公開形容弗爾泰像「通訊界的莫札特」,雙方惺惺相惜,一拍即合。

 

歐洲到日韓都關注 服務32國、全球逾五億人口


Sigfox逐步受到關注,一五年日本NTT DoCoMo、韓國SK Telecom、法國兩大能源集團Air Liquide 與 Engie等參投的一.一五億美元融資,讓他們知名度大開,因為那是當時法國募資金額最高的一輪投資。

後來,它開始在法國推出各項應用,名氣越來越響亮。像是在空汙嚴重的里昂地區, Sigfox與微軟及當地政府合作在公車裝置偵測器,在全市即時偵測、回報空氣品質指數,解決傳統空氣偵測器成本高昂問題,也讓所有市民用手機就可掌握每個區域空汙情形。Sigfox也與法國保險公司MAAF合作,提供透過簡訊發送火災、即時入侵的警示服務;法國TALIS集團也在其智慧城市消防栓監控解決方案中使用Sigfox,可以全天候監控成千上萬的消防栓,確保順利運作。

目前Sigfox網路已在三十二個國家鋪設,包括法國、美國、西班牙、愛爾蘭等,覆蓋全球五.一二億人口。它的目標是明年在六十個國家完成網路鋪設,最終在全球建設Sigfox網路。儘管Sigfox起步早,但在因應物聯網而生的「低功耗廣域網路」領域,還面對包括LoRa和NB-IoT等競爭者。

對此,弗爾泰充滿信心,他表示,與其他通訊技術相比,Sigfox的優勢在於,「Sigfox的裝置基本上都在沉睡,要傳輸數據時才會連網。」

邱賞恩進一步說明,Sigfox的獨特技術在於,裝置平時處閒置狀態,優點是較省電,也能同時連接較多裝置,符合物聯網的網路連結需求。

 

Sigfox
 

攻台有門檻 起步早但切入市場仍是難關


但Sigfox仍面對挑戰,創辦人樂摩恩也曾直言,Sigfox須克服市場銷售和技術挑戰。就連在台灣,也將面對鴻海旗下亞太電信正在全台鋪設LoRa網路的競爭。

拓墣產業研究所通訊暨終端分析師楊可歆分析,Sigfox鎖定物聯網服務缺口規畫網路服務供應模式,與各國當地夥伴共同投資網路並建設生態系統,從基地台規畫、營運支援系統至業務端解決方案等,提供整套網路方案,進一步達到快速擴張。惟NB-IoT挾著蜂巢式網路技術優勢,將在一七年全球各地進行部署與商用測試,NB-IoT來勢洶洶,預料會對LPWAN市場帶來衝擊。

物聯網網路大戰才剛開打,科技技術更迭,Sigfox被期待成為法國新創獨角獸,放眼全球的雄心壯志,象徵的是這整個國家推動科技、新創發展,令人不敢小覷的企圖心。

Sigfox是否能成功在全球大放異彩,甚至做到一年內就在台灣完成九成以上的網路覆蓋率,值得觀察與期待。

 

Sigfox

成立時間:2009年

創辦人:Ludovic Le Moan、Christophe Fourtet

資本額:未公布。公開數據指出,5輪融資金額達3.09億美元

主要業務:物聯網專用蜂巢式網路供應商

主要客戶:物聯網設備廠商、企業等,如瑞典警報監控公司Securitas Direct、法國保險公司MAAF


弗爾泰(Christophe Fourtet)
出生:1960年
現職: Sigfox共同創辦人暨技術長
學歷: 里昂國立應用科學學院(INSA Lyon)電磁學博士後
經歷: 飛思卡爾(Freescale)蜂巢式硬體平台部門經理、Motorola蜂巢式網路部門工程師、SAGEM通訊工程師

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