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揭開美國經濟復甦假相

揭開美國經濟復甦假相

MichaelMandel

國際瞭望

672期

2009-11-05 11:26

最全面的美國經濟活動指標已經不管用。由於忽略了企業不斷縮減在研發、產品設計,以及員工訓練等方面的經費,國內生產毛額的數字大幅高估了美國的經濟潛力。

我們先猜個謎:一位科學家或一位工程師如果遭解雇,會不會影響GDP(國內生產毛額)?

美國於十月二十九日發表的第三季GDP成長率,一掃一連四個季的陰霾,出現三.五%成長。彭博社(Bloomberg)更預測,美國GDP年成長率將創兩年來新高,達到三.二%。

見到這個數字,許多人很可能認為這波不景氣已經結束。問題是,這些GDP與生產力的成長數字可能過度誇大。或許誇大了一個百分點,甚至更多。

原因在於,這些官方統計數字幾乎將所謂的「無形投資」(例如企業在研發、產品設計與員工訓練等方面的開支)完全忽略。眾多跡象顯示,美國企業為了削減成本,為提振短期獲利,正大舉刪減這類開支,而這類開支卻是創新的必備要件。

不全面的數據

少了無形投資,美國在知識掛帥的全球經濟中將失去競爭力。但官方宣布的GDP與生產力統計數字,不會反映這種無形投資重挫的現象。

美國政府統計專家的這種作為,等於是用二十世紀的工具,追蹤二十一世紀的一波大衰退。這種作為,不僅扭曲了投資人、決策人與企業主管用以評估經濟的關鍵數據,還可能造成一種幻覺,讓美國人誤以為不景氣已成過去,可以鬆一口氣了。 

美國公司為求近利而犧牲未來的情況很嚴重。根據美國《商業周刊》的資料,在過去一年,美國科學家與工程師(負責創造新一代產品、使美國日後更有競爭力的人)就業率跌了六.三%。但整體就業率只減少四.一%。克萊恩.赫希國際(Klein Hersh International,專門招聘科學家的獵才業者)負責人喬西.奧伯特(Josh Albert)說,「許多非常傑出的人,卻為找不到工作而掙扎。」 

這是個大問題,因為近年來,知識工人在美國經濟扮演的角色愈來愈重要。美國經濟諮商局(Conference Board)的卡洛.科雷杜(Carol Corrado)與馬里蘭大學的查爾斯.霍坦(Charles Hulten),在一份計畫於明年一月向美國經濟協會(American Economic Assn.)年會提出的新研究報告中指出,在二○○七年,美國企業無形投資總額約為一萬六千億美元,花在機械與建築等有形投資方面的錢約為一萬二千億美元。在一九九五年,兩類型投資金額大致相等。再往回溯,一九八五年的有形投資約較無形投資多四○%。 

美國經濟分析局(Bureau of Economic Analysis,負責編撰這些GDP數字的政府機構)正採取行動,因應這種新現實。自一九九九年以來,美國政府已經將軟體視為投資,經濟分析局計畫在四年以後,將研發納入官方GDP統計數字。但它承認,其他無形投資領域也有納入必要。經濟分析局局長史蒂芬.蘭德菲(J. Steven Landefeld)說,「研發只是更廣的創新活動的一部分,我們不能忽略此一事實,這很重要。」只是就目前而言,美國只能憑著不全面的資訊,在不景氣中掙扎前進。 

儘管沒有足以佐證的統計數字,但美國的無形投資很有可能正逐漸下滑。霍坦指出,企業在削減支出的壓力下,正被迫縮減研發開支,並擴延到其他重要的無形投資。他說,「因為你在財報上看不到無形投資的好處,看到的只是成本。」 

同時,美國公司(特別是製藥業者)正將更多研究工作外包到中國、印度與其他國家。科羅拉多州行動經濟(Action Economics)首席經濟師麥克.英格隆說,有些業者已經嚇破了膽,只要經濟不見起色,他們不願做任何大型投資。 

創投資本難求 

此外,直接投入新興企業的創投資金暴跌,則說明美國政府的GDP成長數字確實高估。在今年頭三季,創投資本總額約為一百二十億美元,幾乎只有去年同期二百二十億美元的半數。這些短缺的資金,少部分本將用於電腦與其他實體裝備,而反映在GDP上。但其中大多數資金,原將用於科研專家的聘雇與新產品的研發,而這些都是在政府統計數字上看不到的無形投資。
 
許多公司已經大砍研發開支,而GDP也不能反映這項事實。Alcoa(美國鋁業公司)在今年第三季將研發開支減少三六%。德州儀器今年的研發預算預期只有十五億美元,較去年縮水兩成。嬌生在過去一年,也將研發經費削減一三%。
 
此外,公司的研發預算報告一般以全球為基礎,不提在每一國的預算數字。也因此,即使有些公司增列研發開支,這些增加的開支究竟有多少用在美國,也無從得知。
 
根據今年二月通過的經濟刺激方案,美國政府確實將提供額外經費用於研發。但即使這樣,美國民主黨領導委員會剛發表的一項分析報告指出,由於企業削減支出,美國實際研發開支總額連續第二年縮水。
 
為了解無形投資的變化,不妨觀察一下知識工人的人力市場。在製造業方面,非生產性就業(包括工程師、科學家與其他知識工人)在第三季下挫七.六%,幅度幾乎是生產工人就業的兩倍。在電腦與電子產品、運輸裝備與化學這類關鍵產業,這種差距現象尤其嚴重。以包括製藥的化學產業而言,非生產性就業機會的流失,比生產性就業快了三倍。
 
鳳凰城(Phoenix)機械工程師克萊格.艾爾曼(Craig Eyermann),今年二月遭美國天合汽車集團解雇。四十一歲的他,除了是工程碩士以外,還擁有企管碩士學位;他能文善寫,也擁有航太、運輸等多項產業的工作經驗。但儘管如此多才多藝,他的求職過程卻極其艱辛。他說,「就業市場的乾涸,嚴重得讓人不敢相信。極大數量的就業機會在過去幾個月蒸發。」
 
忽略新產品

GDP統計數字還有一個不能反映的大問題:公司不願開發新產品,特別是受創較重的產業情況尤甚。密西根州奧本山(Auburn Hills)產品開發工程師理查.席拉巴格,在今年二月遭解雇以前,原為Autoliv(斯德哥爾摩的一家汽車安全帶與安全氣囊製造商)研發「新一代安全氣囊」。五十九歲的他悟出一個道理:在不景氣的時候,產品研發很容易先遭開刀。他說,「如果你是老闆,想裁員,你不會在立即面對顧客的領域裁員。」
 
Autoliv從去年第三季到今年第三季,將它在全球各地的研發與工程人員裁減了十分之一。Autoliv企業通訊副總麥茨.歐德曼說,裁員主因是車廠包給Autoliv的項目減少,「由於這波危機,車廠不願研發新車款,影響所及,我們只有裁員因應」。在今年一至九月,Autoliv將本身的研發預算也砍了五分之一。
 
四十三歲的夏恩.凱立克雖然擁有有機化學博士學位,今年四月仍遭田納西州金斯波(Kingsport)伊斯曼化學公司(Eastman)解雇。
 
情況似乎愈來愈糟的無形投資領域,不只是研發而已。美國公司過去在員工培訓方面不惜工本(全球培訓金額高達一千三百四十億美元),如今這項投資也在緊縮。根據美國訓練與發展協會(American Society for Training & Development)的評估,美國雇主自去年起,將員工人均「學習開支」減少三.八%。今年的資料不詳,但協會刊物執行編輯派特.賈拉干說,「根據傳言,顯然裁減了很多」。
 
在理想狀況下,類似目前這種「創造性毀滅」期間,正是全力推動訓練、讓人學得日後就業技巧的大好良機。但問題是學費。失業的人為今天的柴米油鹽已經煩惱不已,哪裡敢把錢花在為長遠打算的訓練上。
 
好在一些另類訓練選項已經出現。以Autodesk(3DCAD設計領先業者)為例,它開始推出許多產品的學生版,供失業建築師、藝術家、設計師與工程師免費下載,幫他們在失業期間繼續精進。Autodesk銷售與服務執行副總肯.巴杜說,「只要填一份表,說你失業就可以了。」Autodesk說,目前已有一萬一千人參加這項培訓計畫。
 
美國政府也開始增列訓練預算。史東尼.布魯克大學(Stony Brook University)不久前開始運用聯邦振興方案的資金,訓練失業的金融專業人士,協助他們在計畫項目管理這類領域取照。
 
復甦在即?
 
企業研發與員工培訓這類無形投資很難評估,這是政府統計人員還沒有從事這項工作的一個原因。但納入這類開支,才能使公司、投資人等等對經濟有更全面的認知。我們略算一下,根據經濟分析局發表的數據,在今年六月結束的四個季,美國企業的有形投資開支減少約二○%。如果無形投資也以同樣幅度縮水,三.八%的GDP成長率應該再扣除一.五%才對。即使無形投資只減少一五%,GDP成長率也應該扣除一個百分點。
 
由於美國製造業者仍在不斷裁減非生產性職工,無形投資在今年第三季極可能持續探底。也就是說,美國第三季的GDP與生產力成長率至少高估了一個百分點,或許還更多。
 
無形投資復甦在即?克萊恩·赫希國際的奧伯特說,有些公司已經開始重新聘用生物專家,「企業投入復甦的初階段已經展開。但製藥業的兩項大型合併案,將導致大規模裁員與研發開支的刪減:輝瑞(Pfizer)與惠氏(Wyeth)於十月十五日協議合併,默克(Merck)與先靈葆雅藥廠(Schering-Plough)的合併也可望在第四季定案。
 
影響美國無形投資的另一大趨勢,是研發作業外包到中國、印度等國。儘管這項趨勢顯然不利於美國科研與工程人員的就業,但GDP統計數字也不能妥為反映。企業主管說,研發外包可以提升研發進程,對美國有利。他們說,如果你用在美國只能聘到一位科研人員的錢,在中國可以聘到兩個人,你可以將研發產能提升一倍。只不過這麼做,倒楣的是美國一般工人。
 
但這是後話不提。以目前而論,知識工人面對的困境,已足以說明美國GDP統計數字過度高估經濟前景。俗語說,「你如果不能評估,就不能管理。」除非這個情勢改善,否則,想知道美國是否真正已經走上復甦之路很難。(By Michael Mandel)
 

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