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22歲程式天才 要用區塊鏈改變世界

22歲程式天才  要用區塊鏈改變世界

楊明方

話題人物

攝影/唐紹航

1037期

2016-11-02 14:14

布特林,一個誓言用區塊鏈顛覆真實經濟體系的俄羅斯小子,他打造全新區塊鏈平台,從科技大廠IBM、三星,到投資銀行巴克萊、瑞士信貸,都爭相借重他的專才。

「這位二十二歲的黑客真能打敗比特幣?」這不僅是今年九月《財星》(Fortune)雜誌的斗大標題,也是全世界區塊鏈專家們爭論不休的熱門話題。

話題圍繞的主角,是年僅二十二歲的維塔利克.布特林(Vitalik Buterin)。他是炙手可熱的區塊鏈平台「以太坊」(Ethereum)創始人。在一般人剛剛踏出校園的青澀年紀,他卻已經懷抱著改變世界的野心:用區塊鏈,顛覆真實的經濟體系。

現今,全世界有七百多種以區塊鏈技術為基礎的加密貨幣,而以太坊平台自二○一五年七月底上線開放,就橫掃虛擬貨幣市場,截至今年十月三十一日,「以太幣(Ether,維持以太坊平台運作的加密貨幣)」的總市值約達九.四四億美元。雖與比特幣的一一一.八億美元距離尚遠,但其竄起勢頭之猛烈,仍被各界視為比特幣的頭號競爭對手。

 

父親啟蒙
17歲接觸、沉迷加密貨幣


布特林從小就對寫程式有濃厚興趣,也喜歡閱讀數學、經濟學、電腦 科學、哲學等書,吸收跨領域的知識。


相較比特幣創辦人中本聰堅持隱身幕後,布特林樂意高調走訪全世界。一頭短髮和素色T恤,是他始終如一的形象。布特林講話速度飛快,充滿專業術語的語言,似乎永遠在追趕腦中不斷湧現的點子。他不擅長用包裝過後的激勵人心字眼表達未來想像,然而論及他想要用區塊鏈建構的理想世界,他的語氣總是十足堅定:「這將是一個去中心化、絕對平等,充滿效率和信任的世界。」

去中心化,可以說是區塊鏈的核心價值。在一個個資訊區塊串聯而成的長鏈裡,每筆交易都會被記錄在每一個節點的「帳本」中,而當某人新增一筆交易,所有節點也都能成為該筆交易的「檢查站」,以密碼學原理,檢視其正確性和真偽。
在此之下,即使沒有「交易中心」,各種交易仍能在安全無虞的情況下運行,一方面能提高效率,另方面,由於不需要「中心」,也就沒有「黑箱」,不僅透明度大幅提升,更不會有「中心出錯、全盤皆錯」的安全性問題。

「至今,許多開發中國家的政府和金融機構,仍然無法有效保障民眾的金錢和財產,但區塊鏈『去中心化』的特性,可以幫助他們不經過權威的第三方,建構一個人人平等、透明又兼顧隱私的金融秩序。」布特林信心滿滿地說。

從「以太(ether)」這個命名,就可以窺見布特林對於用區塊鏈改變世界的遠大期望。布特林說,這個字不僅念起來響亮好聽,而且其意義為「充滿宇宙、讓光線行進卻不可見的物質」。以太坊的成立具有類似意義,布特林希望區塊鏈的應用能擴散至每個領域,用區塊鏈的「光」,重新打造一個透明、公平、效率的新世界。

於是,以太坊打破了過去區塊鏈平台的疆界,讓開發者可以更輕易地開發各種區塊鏈應用,自以太坊延伸的應用程式及新創公司也的確如雨後春筍般地快速出現,應用範圍從音樂版稅支付系統到能源交易皆有。

此外,科技大廠如IBM和三星等,也開始運用以太坊平台開發物聯網應用;今年年初,巴克萊、瑞士信貸等十一家跨國投資銀行,更啟動了以太坊為基礎的金融服務實驗。點燃這把區塊鏈創新之火的布特林,被《財星》雜誌評選為二○一六年「四十歲以下的四十位傑出人物」之一。

由於看好亞洲區塊鏈的發展前景,布特林多次訪問中國等亞洲國家,他還為此學了三年中文,已經可以聽懂中文提問。今年十月二十八日,布特林來台參加區塊鏈新創「AMIS帳聯網公司」的交流會;十一月一日,則在政治大學金融科技研究中心的開幕典禮上發表演說,滿檔行程中,他抽出空檔接受《今周刊》專訪,除了暢談理念,也談及自己的成長過程。

布特林是俄羅斯人,五歲時,父母離婚,布特林隨父親從莫斯科移民加拿大多倫多。「我一開始不知道發生了什麼事,不知道為何要搬家、為何不能再看到外公外婆,對新學校也有點害怕。」懵懂又困惑的他,把更多時間花在離開俄羅斯前一年才得到的那份禮物──人生中的第一台個人電腦。

那是父親在他四歲時送給他的禮物,自此,這個灰色盒子成為布特林探索世界的大玩具。但不同於一般孩子喜愛單純的電腦遊戲,布特林著迷於用微軟Excel撰寫能自行計算的巨集程式。而布特林在小學三年級時就被認定具有數學、程式設
計方面的天賦,三位數心算的速度快過同儕一倍。

對布特林而言,送給他第一台電腦、買給他電腦科學書籍的父親,是一路以來鼓勵他探索的啟蒙導師和夥伴。十二歲起,布特林用程式語言C++撰寫簡單的遊戲給自己玩。十七歲那年,父親把自己發現的新奇玩意「比特幣」介紹給布特林,起初布特林也沒看上眼,覺得比特幣「有什麼用?」

 

生手變專家
助比特幣轉型 獲科技大獎


但不久後,布特林開始思考:「我可以如何賺一些比特幣?」他開始為《比特幣周報》(Bitcoin Weekly)撰寫文章,探討比特幣的技術發展以及潛力,每篇投稿可收取五枚比特幣稿費,依當時「匯率」計算,價值僅有四美元,布特林自己估算時薪大約只有一美元,卻樂此不疲。

這第一份「打工」,讓他對比特幣深深入迷,其後他更創辦了《比特幣雜誌》(Bitcoin Magazine)並親自撰文,奠定他成為意見領袖的地位。高中畢業後,布特林順利進入以電腦科學聞名的加拿大滑鐵盧大學,但入學僅八個月就毅然休學,開始他的壯遊,而父親對他的圓夢之旅也樂見其成。

想圓夢,錢從哪裡來?二○一三年,比特幣匯率從前一年的十美元上下爆炸性攀升到最高一一四九美元,布特林此前賺到的比特幣,忽然變成人生第一桶金。他以此走訪美國、西班牙、義大利、以色列等比特幣開發者社群,加入比特幣的轉型工作(Bitcoin 2.0),比特幣在加密貨幣以外的應用,也因為他的加入而更加明朗。

布特林因為對比特幣2.0的發展貢獻,擠下臉書創辦人祖克柏,獲得二○一四年世界科技獎(World Technology Award),但他卻也發現比特幣在先天設計上無法突破的局限性。他期望能開發出一個通用的平台,讓所有開發者可以在上面建構屬於自己的區塊鏈延伸應用程式,這個發想為「以太坊智能合約」的前身。

 

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創區塊鏈平台
巔峰時遭駭 市值幾乎腰斬


他向比特幣社群提出自己發想的程式,並想要融入現有的比特幣區塊鏈系統中,卻被拒絕。他乾脆另起爐灶,召集近二十位夥伴,投入自己同年獲得十萬美元的提爾獎學金(PayPal創辦人彼得提爾所設的獎學金),開啟以太坊建置工作。

布特林堅持以太坊應該屬於所有人,不能被單一企業占有,因此開發過程不接受創投投資。二○一四年七月,「以太坊計畫」啟動以太幣眾售募資,「你若信任我們,請用比特幣支持我們開發以太坊」,當時每一枚比特幣可兌換兩千枚以太幣。

結果造成大轟動,十二小時內熱銷超過七百萬枚以太幣,為期四十二天眾售,讓以太坊團隊募得三萬一千枚比特幣(一八四○萬美元)。

全世界的區塊鏈社群大膽力挺尚未問世的以太坊,而智能合約是以太坊吸引追隨者的一大賣點,其通用性和可塑性讓開發者們趨之若鶩,卻增加了整個系統的複雜性和資安隱憂。布特林承認,「資安問題從以太坊開發過程中,就是一大挑戰。」整個團隊不斷測試,中間也一度因比特幣貶值造成資金缺口,以太坊開發進度延後到二○一五年中才大功告成。

今年六月十七日,以太幣總市值來到最風光的十五.七億美元;匯率從去年不到一美元,暴漲二十倍到接近二十美元。然而就在當天,以太坊智能合約平台網路組織The DAO(the Decentralized Autonomous Organization)遭駭,駭客利用智能合約的漏洞,下指令讓DAO重複撥款,總共盜領三七○萬以太幣(當時約合五千三百萬美元)。雖然駭客盜取的以太幣尚未被提領兌現,但以太幣幣值在兩天內幾近腰斬,總市值蒸發五億美元。

 

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因資安危機和戰友「分手」
為了補救 手段強硬改規則


以太坊的資安危機,連帶引爆大眾對區塊鏈的信任危機。過去被視為神話創造者的布特林,端出的解決方案,則是直接挑戰區塊鏈過往「不可修改」的神聖鐵則。

為了取回被盜資金,布特林與DAO成員決定忽略被駭舊區塊,並重新建立新區塊。這個決定,等於打破區塊鏈不可回復、不可竄改的初衷和原則,自然引發許多爭議,甚至引起反對者決定自以太坊社群出走、另起爐灶,堅決留在舊區塊持續發展,並命名為「以太坊經典」(Ethereum Classic)。

布特林承認,「即使從長遠來看,資安絕不是一次就能解決的問題,」他依然對以太坊的資安信心滿滿,「全世界都有強大的以太坊開發者,可預先找到問題。」面對排山倒海的質疑和關切,布特林依然用一貫平淡、不帶情緒的語氣,向外界報告以太坊近況和未來。無論外界認同與否,他就是會把心中的規畫,馬上用一行行程式語言付諸實行。

台灣大學金融科技暨區塊鏈中心召集人廖世偉教授認為,雖然以太坊曾經歷危機,但如果以太坊強大的社群可以把金融等跨領域邏輯統整成智能合約市集,將是一大貢獻。

布特林的眼神銳利,談起熱愛的區塊鏈常常神情嚴肅,他說,「我們要創造一種科技,讓人們可以探索、創造很多有趣事物。」以太坊問世僅一年,已經成功號召各路區塊鏈開發者,創造自己想像的未來。撇開太過長遠的想像,布特林認為,三年之內,除了金融領域,線上交易等數位身分認證相關領域,將會最快因區塊鏈技術而全然改觀。

前金管會主委、現任政治大學商學院金融科技研究中心主任王儷玲也表示,在金融科技各領域中,區塊鏈目前可較快產生影響力,而且應用性更廣,將來一定是非常重要的領域。

你說這是創造也好、是顛覆也好,總之,布特林打造的平台之上,一切天翻地覆的可能改變,才只是剛剛開始。

維塔利克·
布特林

出生:1994年
現職:區塊鏈平台「以太坊」創辦人兼首席科學家
學歷:加拿大滑鐵盧大學肄業
獲獎:奧林匹亞資訊獎銅牌、提爾獎學金、2014年世界科技獎

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