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追求更開放的無線網路空間 P.78

追求更開放的無線網路空間 P.78

從一九八○年代開始,全世界在大型電腦的引領下進入電腦時代,這項新科技的發明,似乎為人類生活帶來極大便利,但事實上,早年的電腦環境不似今日開放, 除了大電腦外, 早期連迷你電腦也有環境封閉的缺點, 甚至到了工作站(work station )階段,也多少有此缺憾。

由於品牌不一樣, 不同品牌間的軟體、硬體均不能彼此相容, 所以企業買了 A系統後,就不能與 A 系統以外的品牌相通, 如此一來,不僅使用者用起來不方便,有的企業還因需求不同,必須另外花錢來添購其他不同的電腦系統;因為電腦環境的封閉,產生相當大的社會成本。

後來個人電腦誕生,由於價格便宜、使用者更多, 共通性的問題更嚴重, 結果IBM 開放了硬體規格,讓製造商沿著相同規格來製造電腦,電腦介面才慢慢進入規格統一的年代。

至於軟體部分, 早期的作業系統主要是 DOS 平台的天下,一般個人電腦仍然很封閉, 只有系統人員使用的環境比較開放,程式撰寫者可以任意在 DOS 環境裡加值。當時的概念就像使用電源一樣,只要插上插座就通了電,根本不需要了解牆壁後的電線怎麼走, 因此不論你使用 DOS 或微軟的軟體,只要照著規定來操作,使用者也無須瞭解軟體背後的運作。

可是去年開始,自從 Linux 的開放原始嗎( open source )帶來開放軟體概念後,愈來愈多人想要了解那面牆後的電線究竟怎麼走,為了更方便,有些人還會進一步修改背後的配線流程, 所以 open source 因而一鳴驚人,開放環境也因此受到大家的重視。

電腦演進到這個地步後,軟體開放顯然地比硬體開放重要得多,例如電腦早期都必須使用英特爾的中央處理器、搭配微軟的作業系統,如今只要軟體的規格開放、相通,英特爾 CPU 不論搭配 Windows、DOS 或 Linux 作業系統都能運作,才是最重要的。

至於電腦硬體部分, 唯一需要相容的地方,只有和其他產品互相接續的 USB 連接埠,只要透過 USB,幾乎所有硬體都可以互相連接、傳送資料,至於機器本身究竟是手機、筆記型電腦或 PDA 並不重要,由此可見, 硬體本身並不需要太高的相容性,只有 USB 才是唯一需要相容的地方。

一般而言,只要 A 電腦的軟體、介面卡或是數據機等其他周邊產品,能在 B 電腦上運作執行就叫做相容,但近幾年來,隨著通訊技術的發展,當全世界的電信系統商都使用同一種 GSM 通訊標準後,只要一支手機就能夠行遍天下, 這個前所未有的便利性,更是拜開放環境所賜,這種因規格開放而產生的「相容」,對人類的影響才是無遠弗屆的。

不過,人類的需求總是永無止境,當語音服務已經突破國界,人類還進一步希望所有個人設備,例如行動電話、筆記型電腦、PDA 等,彼此之間也能超越藩籬限制、形成一個互通的環境。過去,網際網路在有線的環境下,也訂定出一套標準規格,不論一般個人電腦或麥金塔電腦,只要符合瀏覽器的規格,都可以閱讀資料;如今,無線網際網路的開放環境,也勢必成為主流,一旦共同標準一出爐,無痛苦、無障礙的資訊環境將於焉形成。

無線要真正達到開放的境界,除了無線要和有線環境互通外,還要和其他無線產品互通,因此背後需要的技術更甚於以往,甚至連競爭者間,都要打破以往同行相忌的心態,才能共同創造這個開放環境。

舉例來說, 台灣最近很流行簡訊傳輸服務( SMS ),這個聖誕節以及新年假期間,相信不少朋友都收到祝賀的簡訊。事實上,各系統商的簡訊服務技術早已經完成,不論你在歐洲或是美國,都可以發簡訊回台灣。只是回到了台灣島內,系統業者間為了競爭,紛紛以簡訊服務來吸引、壯大自己的客戶,因此早期只開放給自己的用戶使用,直到近期各系統間才解除這些設定限制,不論你是中華電信、台灣大哥大或其他系統的用戶,彼此都可以互傳簡訊。

由於新的服務愈來愈多、變化也愈來愈多樣,大哥大業者間也要加快彼此互通的腳步,才能讓消費者在最快時間內享受到服務。以行動銀行這個服務為例,以往一家銀行只與一家行動業者合作,好比富邦銀行只和台灣大哥大配合,萬一富邦的客戶原本使用的是遠傳門號,結果為了享受銀行的新服務,還要重新向台灣大哥大申請,原本便民的美意豈不反其道而行嗎?

讓用戶「開放式存取資料」( open access ), 應該是電信系統業者日後推出新服務的首要考量重點,因為站在客戶的立場上,既然已經付了錢,使用上就不應該有所限制, 就像有線的網際網路之所以這麼盛行, 也是因為 open access的緣故,所以無線網際網路的機制,腳步也要加快才行。

除了 open access 之外,有線的網際網路, 還因為「免費」之故而大行其道,使用者只要上網,到任何網站瀏覽幾乎都不必付錢,但自從網路股大幅修正後,網站為了賺錢獲利,紛紛開始建立收費機制,我相信這種收費機制在無線的環境裡,會愈加劇烈。

這是因為無線的資源比有線的資源還要昂貴,以最簡單的費率來看,大哥大的費率就比室內電話還要高,而全世界的 3G 執照也都採用標售方式,投注的成本資源相當高,所以如何有效利用資源,並且藉由收費而獲利,對這些提供服務的系統商而言相當重要。

再加上無線資源中的頻寬受限比有線多,因而無線環境裡所傳送的,應是寶貴而重要的訊息,故內容提供者( content provider )的角色將比有線環境中還吃重,而且系統商與內容提供者的配合度高低,也成為使用者要不要付費的根據。

無線環境中, 所有內容也要超越系統間的限制, 就像有線的網際網路中,不論hinet 或 seednet 用戶,只要上網後就可以隨處瀏覽,道理是一樣的。 但是當一般消費者已經習慣免費取得內容後,大哥大業者如何制定一個有效的收費機制,就要靠智慧了。

我個人認為,大筆金額交易可以利用電子商務的方式,但民眾使用率以及接收度最高的小額付款,則應該使用代收代付的方式,才能獲得有效解決。系統與內容提供商必須訂定一套代收機制,例如由大哥大業者或固網業者代收,否則客戶為了繳十元、二十元很麻煩,內容提供商為了收這幾十塊錢,也很傷腦筋。

目前中華電信的 020 就是一種代收方式,它可以用來做電話投票, 也可以用來做電話樂捐,只要用戶使用一次,其費用就併入每月的市內電話費中來收費。同樣地,只要用戶利用手機無線上網看資料,假設每看一次收一元,這些費用每個月就由客戶使用的系統業者先行代收,屆時除了內容提供者與系統業者互相拆帳外,不同系統間由於相互接續( access ),也可以藉由互抽接續費用,而達到百花齊放、有錢大家賺的效果。

日本 i-mode 之所以能成功就是這個原因,由於 i-mode 每項服務收費不高,加上方便好用,消費者花錢使用的意願相當高。 據我所了解,DoCoMo 每一次費用抽九%,其餘則由內容服務商獲得,因為內容提供商、行動電話系統或固網業者有錢賺,才會繼續研發更好的服務,環環相扣下,日本的電信業才會這麼蓬勃,成為每個國家發展電信服務的標竿。

i-mode 的頻寬只有九‧六 K,並沒有比台灣系統業者所提供的頻寬大, 唯一不同的是收費方式,i-mode 主要以資料量、而非以通訊時間為依據; 但這不過是一種商業機制,人人都可以制定新的收費標準,能讓消費者主動掏腰包,最主要的關鍵仍在於服務好不好用、價格的高低以及收費的便利性。

三年前傳訊王誕生時,也有不少人希望倚天能開放傳訊王的平台,讓大家更方便,但當時傳訊王仍在耕耘階段,所以時至今日,時機已經成熟後,我們才決定開放傳訊王的平台。

由於傳訊王是一個提供無線服務的產品,不僅執行速度要快、耗電量少,連交易的安全性也要考量進去,之前為了克服這些技術、加強這些功能,我們一直不敢開放,如今技術較成熟後,我們在傳訊王上另外加了爪哇( Java )平台,往開放的環境邁向一大步。

因為 Java 平台所強調的就是:Write once,Run everywhere,只要在該平台上寫過一次程式, 就可以在電腦、手機或 PDA 等介面上執行。 日本 NTT DoCoMo推出的 i-mode 服務,在世界上已經樹立了良好典範, 當各國業者均向 DoCoMo看齊時,DoCoMo 已經在思考下一步要怎麼做,這時,他們也選擇了 Java,預計今年上半年,日本也會推出支援 Java 平台的行動電話。另外,去年十二月香港的電信展中,我也發現不少手機製造商例如西門子,也強調支香港援 Java 功能,

許多人或許不知道 Java 的用途,但事實上,我們可能天天使用 Java 而不自知,例如上網所使用的瀏覽器以及很多互動式網站,都是使用 Java 平台而達成的。 過去因為電腦的計算能力不高,Java 的效能無法彰顯,如今電腦軟硬體已經明顯進步,Java 執行起來已經沒有問題。

手機的計算能力明顯比電腦差, 如今連手機都能支援 Java,未來只要拿著這支手機,在任何支援 Java 的地方,都能下載系統內容,可見得使用 Java 語言來增加各平台間的互動性,已經成為世界性的趨勢。

更何況昇陽( SUN )已經開放 Java 規格,希望 Java 成為世界性的語言, 所以不僅產品與系統間, 未來甚至是各種機器( devices )間,例如手機、電腦或家裡的網路電冰箱、set top box 等,只要產品裡設有支援 Java 程式,藉由Java 裡的虛擬機器( virtual machine ),每種產品間便可以互相傳輸資料;Java 成為世界主流的機會,的確相當高。

軟體業者都知道,撰寫程式的最大成本,幾乎都花在「重複撰寫」上,只要平台不一樣,幾乎都要重新寫一遍,浪費相當多時間與精力,可是使用 Java 後,就可以解決這個問題,唯一不同的只有平台的解析度與色彩,只要程式一寫好,在任何平台都能使用。現在,連大專院校資訊科系中所教授的,也幾乎以 Java 語言為主,由此可見 Java 將在未來扮演的角色。

由於無線開放環境已經是大勢所趨,台灣沒有太大的經濟規模,未來仍要倚靠中國大陸,在大家都還有機會的時候,我認為兩岸要共同開拓無線應用單一環境,加速無線通信應用的發展,以期早日加入國際通信規格的訂定中,在國際間才能占有一席之地。

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