在今天看見明天
熱門: 配息 玉山金 pimco esg 房地產

Google的下一個大夢 P.152

Google的下一個大夢 P.152

就像Google給新進員工的箴言——要在更大的規模上夢想,27歲的資深軟體工程師催生了Google的下一個大夢,而Google的夢想將會一圓資訊使用無界線的夢想——將令人難以置信的運算能力放在每個人的手掌心。

只要一個問題,比希里亞(Christophe Bisciglia)就能夠問倒那些原本充滿信心、想來Google上班的應徵者。比希里亞這位有著一頭波浪長髮的二十七歲資深軟體工程師,只是想知道這些大學畢業生是否準備好要學習Google人的思考方式。「告訴我,如果你有比現在多一千倍的資料,你會怎麼做?」他會這麼問。

這是個多麼奇怪的想法。如果他們回到學校,傻到會去模擬數據資料多一千倍的情況的話,只會把大學的伺服器拖到慢如牛步而已。

面試進行到這個階段時,比希里亞會解釋這個問題。他會跟這些應徵者說,如果他們要在Google工作,就要學習如何在更大的規模基礎下工作和夢想。他會描述Google遍布全球各地的電腦網路。

沒錯,這個網路可以立即回應搜尋的結果,但是它也能夠從數千萬筆的資料當中,比世界上任何其他的機器都更快找到答案。而這套硬體的絕大部分並不位於Google的企業園區當中,而是在世界某個角落的資料中心裡頭。

夢想推手
年輕工程師推展雲端運算


Google的員工把這個網路稱作「雲端」(The cloud)。而在Google,程式設計工作的最大挑戰之一,就是去利用「那團雲」——讓它做其他人辦不到的事情。比希里亞說,Google的新進員工總是要花上好幾個月的時間,才能夠習慣以這麼龐大的規模為基礎思考。

「忽然有一天,你會發現某人建議一件需要幾千台電腦才能夠做的工作,你就知道:『哈,他終於進入狀況了。』」

比希里亞終於決定,這些新進人員需要的是進階的訓練。所以一年前的某個秋日,當他無意間在會議空檔碰到Google的執行長史密特(Eric E. Schmidt)時,對他提出了一個想法。

他要用他二○%的工作時間,也就是Google允許員工從事個人專案的時間開辦一項課程,在他的母校華盛頓大學教導學生,以雲端運算為基礎設計程式。他把這門課叫作「Google入門」(Google 101)。

史密特很喜歡這個點子。在接下來的幾個月當中,比希里亞的「Google入門」不斷地演變和成長,變成了一項和IBM的合作計畫,這項計畫在十月公布,目的在於把全世界的大學都連接到和Google一樣的雲端運算當中。

隨著這個觀念的推展,它將能夠把Google的觸角伸展到搜尋、媒體和廣告產業之外,讓這家網路巨擘進入科學研究的領域,甚至探索新事業的機會。在此過程當中,Google很有機會成為全世界的「主要電腦」。

「我原本以為他只是想做教育。」史密特表示,「但是九個月之後,他提出了這個新策略,這完全是我始料未及的。」這個策略是要透過Google的機器,或是其他提供同樣服務的管道,帶給學生、研究人員和企業家如Google般的強大運算能力。

夢想起源
破除資訊運算使用的藩籬


Google的雲端運算到底是什麼呢?它其實是一個由成千上萬,事實上大概有一百萬台功能和家用電腦差不多的便宜伺服器所組成的網路。它能夠儲存驚人數量的數據資料,包括無數的網頁,因此能夠讓搜尋更為快速,在不到一秒的時間內,找到數十億筆答案。

和許多傳統的超級電腦不同的是,Google的系統永遠不會變老。當其中的每台伺服器壽終正寢之後,工程師會把它們淘汰,然後以更新更快的機器取而代之。換言之,「那團雲」在愈變愈大的同時,還會自動更新,幾乎像是一個有機體一樣。

對雲端運算的態度,也代表著我們處理資訊方式在基本上有了改變。就最基本的層級而言,這種運算能力上的演變,就像一個世紀前的工業發電,取代了農場或工廠自行發電的演變一樣。Google的高層一直期待並準備著這個改變。

雲端運算以Google既有的系統為中心,完全符合了公司創辦人布林和佩吉十年前打造這家公司的遠景:「將全世界的資訊組織起來,並且讓所有人都能夠應用。」比希里亞的想法打開了一條通往未來的路。

「或許他早就有了這個想法,只是沒有告訴我。」史密特表示,「我不知道他想要改變的是電腦科學家對運算的看法。這個目標肯定遠大得多了。」

對小公司與企業家來說,雲端運算代表著機會,讓它們有機會和大公司在平等的地位上競爭。直到今日為止,只有一小撮網路巨擘有足夠的資源擷取極為大量的資訊,作為建立事業的基礎。

我們產出的文字、圖片、點擊和搜尋是這個產業的原料,不過這一直是一條有去無回的單行道。使用者產出數據資料,少數公司如Google、雅虎或亞馬遜,將這些資料轉換成觀點、服務,和最重要的營收。

這個現況已經在改變了。在去年,亞馬遜把本身的電腦網路開放給付費的顧客,讓更多人有機會使用雲端運算。有些使用者直接將他們的龐大資料庫放在亞馬遜的網路上,有的則利用亞馬遜的電腦做資料採集或創造網路服務。

在十一月,雅虎開放了一部分的電腦給卡內基美隆大學的研究人員做雲端運算使用。微軟也開始提供科學研究機構使用其伺服器農場的機會。IDC資深市場研究分析師吉恩(Frank Gens)指出,隨著這些雲端運算網路的成長,「將有一批網路新興企業有機會使用到這些伺服器,這就好比它們種下了Google的種子一樣。」他也指出尤其是科學和醫藥產業,對這樣的服務需求最為殷切。

產業定位
取代國家級實驗室的角色


這些雲端運算網路如果要能夠完全發揮潛力,就應該要和網際網路一樣容易設計程式與瀏覽。分析師表示,這點應該能夠開啟雲端運算研究與軟體工具的蓬勃成長市場。

史密特不願透露Google會提供多少產能,或是以什麼價格提供外界雲端運算的服務。

「我們一開始希望能夠免費提供。」他表示,不過重度使用者「或許應該負擔部分成本。」他也說。至於雲端運算的規模有多大,史密特則表示沒有限制。隨著這個策略的推展,更多人開始認為Google將成為下一世代運算環境當中的主導勢力。

「Google希望能夠成為雲端運算環境當中的重要部分,或至少是讓你每天能夠互動的對象。」史密特進一步指出。目前Google還是以能夠帶來廣告收入的核心業務為重。雲端運算在商業方面的潛力還在未定之天,不過也因此充滿了無窮的可能性。

對於這個計畫的發起人比希里亞來說,他一開始並沒有打算改變運算和科學研究的本質。他只是想有機會能夠偶爾離開繁重的工作,重返校園從事他有興趣的教學活動而已。不過為了推動「Google入門」的課程,比希里亞必須要能夠呈現出Google雲端科技的魔力,但是又不至於洩漏它最深處的祕密。

這些祕密讓電腦科學家充滿了無窮盡的想像與猜測,不過Google對此卻有所保留,畢竟這個廣大的電腦網路可以說是整個公司的命脈。它能夠自動處理搜尋、刊登廣告,和過濾電子郵件。雲端電腦負責完成所有的工作,而包括比希里亞在內的數千名Google工程師,所做的只是服務這台超級機器而已。他們負責教系統新把戲,或者找到新的市場。他們也負責增加新的設備,單單在今年,Google就增加了四座新的資料中心,每座平均造價六億美元。

在建構「這朵雲」的時候,Google其實是希望能夠在電腦產業當中,扮演一個新的角色。過去,科學家和研究人員只會訴諸國家級實驗室提供這些最先進的運算科技,但是曾幾何時,Google則取代了十年前國家級實驗室的角色。

教育著手
點燃年輕學子熱切學習心


在二○○六年十一月十日,以四十台電腦組成的迷你雲端運算系統,進駐了華盛頓大學的電腦大樓。比希里亞組成了一組志願團隊。他和大學實習教師共同規畫課程,並且從Google位於華盛頓州的分部找來了一群同事,貢獻他們二○%的工作時間來教這門課程。

在史密特的建議之下,比希里亞努力將這門課程專注在學生可以快速吸收的領域上。「我當時只想找出什麼是我兩個月內可以教給他們,而且是真正有用和重要的東西。」他表示,而他找到的答案就是MapReduce。

MapReduce是Google運算的核心軟體。Google知名的搜尋演算法提供的是每筆搜尋所需的情報,而MapReduce則提供了速度。它能夠將每項工作切分成數百件,甚至數千件,然後將這些分成細項的工作分派給不同的電腦。在不到一秒的時間內,每台電腦會將完成的結果傳送回來,MapReduce則將這些回應快速地整合成一個答案。當然也有其他的軟體有同樣的功能,不過MapReduce的速度更快,而且能夠處理的工作量似乎沒有上限。

「我記得我大學畢業,進入Google學到了MapReduce之後,我對電腦科學和一切事物的看法都真的因而改變了。」比希里亞說道。他稱它是「一個非常簡單而漂亮的模型」。它是由另一位華盛頓大學的校友狄恩(Jeffery Dean)所開發出來的,所以比希里亞等於是把這個軟體和它的思惟帶回到它的發源地。

不過這當中只有一個阻礙。MapReduce是Google的系統核心,並不能夠供外界使用。不過Google將部分的資訊釋出,提供一個開放程式碼的MapReduce版本,稱為Hadoop,Google的用意是要推動它成為雲端運算架構的標準。

不過有趣的是,開發Hadoop的團隊屬於一家叫作Nutch的公司,而這家公司則被雅虎所購併。雅虎希望這個從MapReduce衍生出來的軟體能夠讓它擁有一點如Google般的魔力。Hadoop由於仍舊是開放程式碼軟體的緣故,因此Google團隊可以免費將它拿來放在學校的電腦叢集當中。

圓夢夥伴
藍色巨人IBM伸出援手


學生對這門課的反應盛況空前。在短短的幾周之內,學生就學會了如何以雲端運算來設定自己的工作,同時開發出各種相關的超大規模應用。到了二○○七年年初,「Google入門」的口碑已經傳到了其他學校,每所大學都想爭取開設這門課程的機會。

科學研究領域對雲端運算的需求非常殷切,因為每個領域的科學家都面臨著由各種分析工具和測量工具所產出的大量資料。如果能透過雲端運算,從這些資料當中歸納出固定的模式,就有可能發現新的藥物和療法、新的潔淨能源,甚至有可能預測地震。

但是大部分的科學家都缺乏能夠儲存和篩選這些資料的設備。「我們快被這些資料淹沒了。」美國國家科學基金會的助理總監薇恩(Jeannette Wing)說道。

學術界對雲端運算的殷切渴望讓比希里亞陷入了困境,因為如果要將這門課程推廣到全世界各地的大專院校,參與者必須要能夠連結到一個單獨的共享資源,換言之,他需要一朵大上許多的雲。

就在此時,救星出現了。IBM的總裁帕米薩諾(Samuel J. Palmisano)帶著團隊造訪Google總部,和史密特以及包括比希里亞在內的幾個人討論起雲端運算這件事情。IBM一直希望能夠建置雲端運算系統,以提供企業顧客資料與服務。

在帕米薩諾的領導之下,IBM也開始大力推動包括Linux在內的開放程式碼軟體。這是IBM這個藍色巨人在軟體戰場上的主要優勢,尤其相對主要對手微軟而言。如果Google和IBM能夠攜手合作,它們可以在以Google為基礎的標準上,建構雲端運算的未來。

從點到面
從美國大學拓展到全世界

而Google在這方面已經跨出了成功的第一步,那就是比希里亞的「Google入門」課程。於是在與會雙方的想法激盪之下,比希里亞的教學課程變成了由兩家科技巨擘所共同支持的一項大型計畫,並由比希里亞和IBM的奎恩(Dennis Quan)共同負責。

接下來的三個月,雙方開始在Google總部展開合作,工作內容包括將IBM的應用軟體與Google的伺服器加以整合,並且加入一系列的開放程式碼軟體,包括Hadoop在內。

在二月,它們在Google總部展示了這個計畫的原型,同時在IBM總部現場轉播。專案主持人之一的奎恩展示如何將資料從雲端系統下載到他的手機上,震驚了全場。

「Google入門」的計畫也得到了核准。這個計畫的宗旨是要將雲端運算在一年之內,先拓展到幾所特定的美國大學,然後再進一步於全球各地展開建置。

這些學校會負責開發雲端系統、工具與應用程式,同時也培養更多的電腦專家來持續建置和管理這個網路。

這些電腦專家未來應該可以在包括Google在內的許多網路企業找到工作。史密特喜歡把雲端運算的資料中心比喻成造價超級昂貴的粒子迴旋加速器。

「全世界的物理學界只有屈指可數的幾台粒子迴旋加速器。」他說道,「而且每一台都很重要,因為如果你是位一流的物理學家,就需要在擁有粒子迴旋加速器的實驗室進行研究。那裡是創造歷史的地方,也是重要發明的源頭。

所以我的想法是,如果你把雲端運算看成是由許多小型電腦所組合而成的超級電腦,那麼從科學的角度來說,我們手上就擁有最吸引研究人員的超級電腦。」

夢想圖騰
全球將剩五台「超級電腦」


隨著企業界和學術界的資料不斷增加累積,運算能力已經演變成策略性資源,也是一種資本。「就某種角度來看,全世界只有五台電腦。」雅虎的研究總監瑞哈凡(Prabhakar Raghavan)表示。他的名單上列出了Google、雅虎、微軟、IBM和亞馬遜。他認為少有其他企業能夠和這五大天王擁有同等的運算效能。

在營運模式的發展上,也有許多的可能性。Google和其對手可以和顧客合作,或許以運算能力交換存取其資料的權利。

他們可以招募合作夥伴加入雲端運算的子計畫,例如Google在十一月宣布的潔淨能源研究專案。根據產業分析師指出,由於雲端運算資料中心的電費成本每年總計超過兩千萬美元,Google自然希望能夠將資源投入能源方面的研究。

而研究領域的雲端運算會呈現什麼樣的風貌呢?微軟外部研究副總裁海伊(Tony Hey)表示,它們會像是龐大的虛擬實驗室,而新一代的研究人員則能夠懂得如何在資料當中「挖寶」,然後把這些寶貴的資料提供給適合的研究人員。

他指出獲得授權的使用者將能夠建立新的工具、蒐集資料,然後與遍布各地的同儕分享。他預測在這些新的實驗室當中,「你可能可以因為分析別人所蒐集的資料,而獲得諾貝爾獎。」IBM研究營運主管迪恩(Mark Dean)則指出在未來的幾年之內,商業和科學領域的應用,將會讓雲端運算發展到讓我們無法想像的境界。「不用多久,我們就會發現今日的網際網路真的是小得可憐。」

但是如果這個所謂「小得可憐」的網際網路都能夠誕生出Google這樣的網路巨人的話,雲端運算能夠開展出如何龐大的機會,就真的令人難以想像了。
(By Stephen Baker)

延伸閱讀

外資狂賣386億》台股季線、萬八都破,航運股跌成鬼盜船 分析師2層面觀察:做好這件事,就是低接

2022-02-22

俄烏交火》臉上滿是鮮血與無奈… 一張烏克蘭婦女照洩戰爭殘酷!俄人怒了「要普丁住手」

2022-02-25

王品美食APP淪「詐騙利器」!被詐金額高達369萬 民眾個資外洩怒控:王品根本不認錯導致受害者增加

2022-02-26

存股助理心法與觀點︱虎年存股的「三鳥布局法」

2022-04-15

等等等,還要等多久?

2022-04-20