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清大教授黃貞祥:讀「這本」,升級識破數字偏見的能力

清大教授黃貞祥:讀「這本」,升級識破數字偏見的能力

黃貞祥

教育

達志

數字偏見

2021-12-27 17:05

數字不會撒謊,但使用數字的人會。

西方有一句著名的諺語:「世界上有三種謊言:謊言、該死的謊言、統計數字。」(There are three kinds of lies: lies, damned lies, and statistics.);另有一句和騙子有關:「騙子有三種:單純的騙子、該死的騙子、專家證人。」(the liar simple, the damned liar and the expert witness),前者據說是來自美國作家馬克.吐溫(Mark Twain),他還說過另一句諺語:「給你帶來麻煩的,不是你不知道的東西,而是你自以為很了解的東西。」(It ain't what you don't know that gets you into trouble. It's what you know for sure that just isn't so.)

 

馬克.吐溫儘管已過世百年,世人似乎還未學到教訓,除了使用統計數字的專家證人之外。換句話說,國家、政權或即得利益者,更加擅長利用統計數字來蒙騙民眾。然而,一般民眾也並非只能坐以待斃,有許多有識之士會站出來,戳穿這些陰謀詭計。可是道高一尺、魔高一丈,當騙術被識破後,謊言也會升級,雙方你來我往的較量,就像是軍備競賽一樣,新招層出不窮。作為社會大眾,我們當然也要升級跳出謊言誤區的能力!

 

在眾多升級我們思維能力的書籍中,這本《數字偏見: 不再被操弄與誤導,洞悉偽科學的防彈思考》特別值得推薦給社會大眾一讀,因為身為荷蘭新聞網站《通訊員》的記者, 作者桑妮.布勞比起許多學者,更擅長用精簡扼要、通順易懂的文字,來讓我們了解到數字、分數、排名、民意調查和大數據等統計數字,如何讓我們自以為理性地理解這個複雜的世界。

 

就因為政客和有心人士掌握了愈來愈多話術能力和話語權,有不少不甘受騙的民眾,改而更加相信統計數字,認定語言文字能夠騙人,可是統計數字不會。前蘇聯獨夫史達林(Joseph Stalin)有句名言:「死一個人是悲劇,死一百萬只是統計數字。」,難道統計數字就不會讓我們對千千萬萬的具體案例無感,還有見樹不見林地錯失了豐富的細節嗎? 《數字偏見》帶我們還原歷史現場,用故事串連脈絡,讓我們認識到從什麼時候開始,我們愈來愈相信統計圖表。

 

為了打動英國政府以拯救更多傷兵的生命,英國護理師及統計學家佛蘿倫絲.南丁格爾(Florence Nightingale)使用了統計圖表,成功地說服了政府當局。爾後,人類經歷了標準化的過程後,發展出了蒐集和分析資料的方法,統計數字和圖表的流行,迄今仍可說是方興未艾。只要受過文明社會的義務教育,不管使用的語言為何,都能夠用相同的數字和單位溝通,因此簡單易懂的圖表比起千言萬語,可能更能無遠弗屆地快速打動人心。

 

然而,不管是不同種族的智商也好,經濟的GDP也好, 我們測量的目標,只是我們人為的選擇。哪些認知能力或經濟數字更放入公式中,比重要分配多少,畢竟是少數專家說的算。這些專家甚至可能事後告知我們,他們當初的選擇, 只是權宜之計,受限於他們當時取得資料的便利性等,可是後世卻奉為圭臬;加上要計算哪些東西,還涉及價值判斷, 從不會是純客觀的;我們也只能事後諸葛地測量我們能夠計數的。可是當整個社會陷入用統計數字排名的迷思中,就受到了少數專家、媒體、團體的操控,投入大量資源玩囚徒困境的魷魚遊戲,例如全球大學排名其實就 只是少數機構牟利的工具。

 

抽樣的偏誤,也多次造成了民調和選舉結果有重大出入。有心人士甚至還可以調整資料蒐集的方式,以得出錯誤的統計數字來誤導社會大眾,《數字偏見》其中一章揭露了西方菸草產業如何操縱學者來誤導社會大眾,甚至還反向操作,向莘莘學子宣導「吸菸是大人的行為,千萬不要學喔」, 誘導叛逆期的青少年抽菸耍酷。

 

大數據和演算法是我們這個時代的顯學,主宰了數以億計的人們每天接觸到的資訊。然而,大數據可能在一些商業行為方面有著前所未有的威力而讓人嘖嘖稱奇,可是大數據畢竟只是蒐集了預先設定好的資料,事實上並無法發現未曾出現的狀況。可是,過度依賴演算法得出的分數,只要個人有些微特殊狀況,就可能成為受害者,甚至萬劫不復!《數字偏見》提出了數個讓我們必須引以為戒的案例。

 

雖然《數字偏見》意圖揭發統計數字如何誤導我們,但是布勞其實不是個數學不好,所以有酸葡萄心態的人;相反地,她從小就是數字控,並且還投身和數字很有關係的領域—經濟學中。她在荷蘭鹿特丹伊拉斯姆斯大學取得經濟學博士學位,但也因為意識到數字掌控著太多人的命運,所以決定投身新聞界,並且在這之後接獲許多民眾舉報的數字偏誤。她也認識到,如果再不採取行動,會讓愈來愈多人深受其害。

 

布勞並非要標新立異地帶領大家起身反數字,她也指出,統計數字是雙面刃,圖謀不軌的是有心人士、既得利益者、政客和極端分子。只要我們都認識到不被數字牽著鼻子走,懂得真正的獨立思考和批判思維,就能不再一味地被數字主宰,活出自己該有的真正價值!

 

《數字偏見》推薦序--黃貞祥(國立清華大學生命科學系助理教授、「Gene 思書齋」版主。)

 

本文摘自今周刊出版社《數字偏見》

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