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證明「土衛六」有群山與湖泊 葉永烜獲頒總統科學獎 從地球遙望15億公里外 解開泰坦星之謎

證明「土衛六」有群山與湖泊  葉永烜獲頒總統科學獎 從地球遙望15億公里外  解開泰坦星之謎
葉永烜與中央大學科一館天文台合影。

馬揚異

科技

攝影/劉咸昌

1404期

2023-11-15 11:09

二○○五年,一艘太空飛船降落在土星衛星「泰坦」上,回傳影像中有大氣層、山脈、湖泊,證明該星體與地球高度相似。主導這項研究計畫的華人葉永烜,為太空研究史立下里程碑。

葉永烜的研究室裡有一面黑板,塞滿他凌亂繽紛的思緒:雙子星座的英文「Gemini」、一行行代數與算式、工整方正的中文字「嵇」⋯⋯。訪問時,他坐在黑板旁,不時拿起粉筆塗寫,寫完就將手上的粉筆灰往褲子一抹,留下一大片黃色痕跡,有種藝術家的率性。

 

眼前七十六歲的科學家生性幽默,訪問間不時迸出玩笑話。黑板上,磁鐵固定一張白紙,黑白輸出梵谷的名畫《在永恆之門》,畫中,愁苦的老人抱頭坐在椅子裡。問他這幅畫反映什麼心境?葉永烜指著對座的木凳笑了,「應該是研究生比較有感,他們跟我開會,就這樣坐我對面。」

 

催生泰坦觀測計畫  名留青史

 

在中央大學天文所任教的葉永烜,是當今世上最重要的天文學家之一。一九八二年,他提案並串連歐洲太空總署(ESA)、美國太空總署(NASA)與全球兩百多位科學家,發射太空船到土星,觀測與地球高度相似的「土衛六」。經過二十多年努力,他證明「泰坦」上有山脈、湖泊,樹下天文學的重要里程碑,在二○○九年獲NASA「特殊公共服務榮譽勳章」。

 

  • 土衛六:土星衛星之一,又稱「泰坦」,為土星最大衛星,也是目前所知唯一有濃密大氣層的太陽系衛星。

 

研究彗星、小行星、行星大氣四十餘年,葉永烜在國際上兩大權威期刊《Science》、《Nature》上發表六十多篇論文,數量高居華裔科學家之冠。今年,他更從蔡英文總統手中接下台灣科學研究最高榮譽「總統科學獎」,這座獎表揚他在太空研究、產學合作的重要貢獻。

 

成就與獎項如繁星閃爍,不過這一切,並非葉永烜帶著強烈企圖心和意志的奮力追求;科學家的人生,反倒像他研究室裡那面黑板,乍看沒有一貫的秩序和意義,卻在浩大的宇宙,孕育出一個個發光的星系。

 

獲頒總統科學獎的葉永烜,不只在研究領域貢獻良 多,也致力於學齡前到高中階段的天文科普教育。

獲頒總統科學獎的葉永烜,不只在研究領域貢獻良多,也致力於學齡前到高中階段的天文科普教育。(圖/總統府提供)

 

誤打誤撞  闖入天文研究軌道

 

不同於許多從小志向明確的成功人士,在天文學家葉永烜的童年時期,太空比什麼都遙遠。

 

一九四七年,他出生在國共內戰時期的中國南京,父母曾帶他短暫逃到台灣生活一年,又在四九年轉往澳門定居。作為難民,葉永烜從小家境清貧,父親遠在印尼教書,微薄的薪水不夠用,家裡還不時寄信給遠在瑞士的姑丈尋求接濟。

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