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疫情帶動需求 想買還買不到 這款教育筆電異軍突起 竟給半導體生態帶來重大改變

疫情帶動需求 想買還買不到 這款教育筆電異軍突起 竟給半導體生態帶來重大改變

林宏文

科技

達志

2020-09-11 17:03

由電腦品牌宏碁、筆電代工廠廣達及晶片龍頭聯發科三家公司,日前與Google宣布啟動「台灣教育數位轉型」計畫,合作搶攻全球疫情下的Chromebook教育筆電市場。宏碁及廣達董事長陳俊聖及林百里也分別表達這個市場需求強勁,目前訂單已看到明年,但零組件缺貨問題短期很難解決。

 

此外,值得注意的是,聯發科智慧裝置事業群總經理游人傑表示,蘋果決定下一代MacBook採用自行設計的安謀(ARM)架構處理器,隨著安謀架構運算能力不斷提升,加上台積電先進製程演進,改變整體處理器生態,對聯發科而言,安謀架構運算處理無處不在,這是聯發科切入筆電市場的大好機會,今、明兩年Chromebook出貨將以數倍計成長。

 

這則重磅新聞有兩個觀察重點,很值得關心產業趨勢及生態演變的人密切注意。第一是Chromebook在今年疫情擴散下,展現異軍突起之勢,並在主流筆電市場取得教育領域的優勢。

 

第二是,ARM架構突破過去手機市場的侷限,成功擴展到筆電市場,對半導體產業生態會造成那些重大改變,值得繼續追蹤關注。

 

新冠肺炎來襲 Chromebook需求大幅提升

 

首先,Chromebook的設計與一般主流筆電不同,主要是為了從小學到高中的K12教育需求,在功能上做了縮減,讓學生可以連網、顯示及做簡單文書處理,但無法做複雜的Excel等分析,也無法同時開多個視窗,一般只要開到兩、三個視窗,電腦的處理速度就會變慢。

 

由於針對教育市場需求設計,而且訂價較低,加上今年新冠肺炎來襲,許多學生被迫在家上課,Chromebook的需求因此大幅提升。

 

力旺電子總經理沈士傑說,今年力旺贈送一批Chromebook教育筆電到花蓮偏遠學校,之前在詢問品牌廠時,得到的答案是一、二月還有庫存,但後來疫情快速擴散,再詢問時,廠商就說要等一個月才有貨,而且至今都還缺貨,顯示疫情帶動需求確實很明顯。

 

Chromebook教育筆電的異軍突起,也可以看出並非所有人都需要功能很強的產品,只要夠用就好的「減法哲學」,讓Chromebook筆電更接近平板電腦,也成為刺激市場快速成長的主因。未來筆電從高貴的電競應用到簡單的教育需求,會區隔出更多差異化的利基市場。

 

其次,備受矚目的安謀(ARM)架構未來如何與英特爾X86處理器競爭,更是這次四大巨頭召開記者會後可以觀察的新方向。

 

過去ARM與X86分別在手機、PC市場具備優勢,主因兩者架構不同,ARM的功耗低,X86運算力強,彼此井水不犯河水,各領風騷。過去幾年,英特爾曾試圖跨入手機領域,高通也曾以ARM設計跨界到PC領域,不過最後都沒有很成功,如今蘋果、三星也有類似嚐試,但成效還有待時間驗證。

 

因此,這次聯發科跨界到Chromebook教育筆電,而且產品一炮而紅,對ARM陣營是很大的鼓舞。至於產品成功的因素,除了以「功能簡單、價格較低」的產品定位外,另一個關鍵原因就是晶圓代工廠台積電。由於台積電製程推展速度飛快,讓聯發科設計的ARM晶片,可以用更高階的製程技術來彌補ARM運算力不夠的問題。

 

例如,目前聯發科採用台積電的製程,應該是以7奈米、10奈米為主,以這個製程生產的ARM晶片,大約可以和英特爾20奈米、32奈米生產的X86晶片較勁PK,兩者在運算力上已經差不多。

 

不過,ARM目前還是只能打到低階筆電市場,至於中高階筆電或是更高階伺服器市場,應該還是很困難。只是,如果英特爾製程技術繼續落後,台積電又不斷將技術往前推進,很可能打破ARM及X86架構原本涇渭分明的市場,加速ARM的版圖擴張。

 

ARM進入筆電市場後,除了衝擊X86市場外,會不會對美中科技戰後明顯成長的RISC-V陣營造成衝擊?尤其大陸加速建立自給自足的半導體產業,對RISC-V的技術投資非常積極,未來發展是否有變數?

 

價格太高貴 ARM進軍新領域面臨挑戰

 

晶心科技總經理林志明說,Chromebook筆電採用ARM晶片,對RISC-V陣營的衝擊正反都有。因為ARM的勢力更龐大,對RISC-V是不利,但是X86屬於CISC(複雜指令集架構),但ARM與RISC-V都是採用同一個RISC(精簡指令集)架構,因此對英特爾來說會更不利。目前X86的CPU因為大且耗電,所以不討好,而RISC 已經可以做到足夠的效能,又維持功耗低於CISC的設計。

 

林志明說, ARM花了三十幾年才走到今天可以進攻PC市場的階段,因此剛起步的RISC-V不需要那麼急,眼前先蠶食鯨吞嵌入式市場,不必馬上就在PC上與ARM一決雌雄。「晶心採取築高牆、廣積糧的策略,先壯大RISC-V陣營聲勢,提高市佔率,這是目前我們最優先的工作。」

 

不過,ARM的架構除了運算力還要加強外,價格太高貴也是一大弱點。尤其未來ARM想要進軍物聯網(IoT)市場,但IoT終端的數量需要非常多,價格需要很親民,可是ARM的授權費用還是很高,即使有低階M系列,但顯然32位元MCU還是有明顯優勢,這是ARM架構要進軍新領域必然要面臨的挑戰。

 

不過,不管未來如何演變,此次Chromebook教育筆電讓台灣又再次站上國際舞台。林百里很興奮地說,這個計畫把雲端作為中心、筆電為終端,包括遠距運算、教育、服務等,過去想像筆電產品與雲端影響人類生活,在這個產品上完全都實現了。「這是我30年來做得最好的產品之一,是夢想中的產品,而且裡面用的組件幾乎都是台灣製造。」

 

Chromeboo教育筆電目前看來市場很小,但卻可能是一個足以燎原的星星之火,而且更重要的是,這個可能顛覆市場的產品,不僅由台灣廠商包辦,更會對電腦、雲端及半導體等產業生態帶來衝擊與重組,未來的演變很值得大家繼續關心。

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